Resumen científico: SARS-CoV-2 y posible transmisión aérea

El modo principal por el cual las personas se infectan con el SARS-CoV-2 (el virus que causa el COVID-19) es a través de la exposición a aerosoles respiratorios que transportan virus infecciosos.

Las gotitas respiratorias se producen durante la exhalación (p. Ej., respirar, hablar, cantar, toser, estornudar) y abarcan un amplio espectro de tamaños que pueden dividirse en dos categorías básicas según el tiempo que pueden permanecer suspendidas en el aire:

  • Gotas más grandes, algunas de las cuales son visibles y que caen del aire rápidamente en segundos o minutos mientras están cerca de la fuente.
  • Gotas y partículas más pequeñas (que se forman cuando las gotas pequeñas se secan muy rápidamente en la corriente de aire) que pueden permanecer suspendidas durante muchos minutos u horas y viajar lejos de la fuente en las corrientes de aire.

Una vez que se exhalan las gotas respiratorias y a medida que se mueven hacia afuera de la fuente, su concentración disminuye a través de la lluvia del aire (las gotas más grandes primero, las más pequeñas después) combinado con la dilución de las gotas y partículas más pequeñas restantes en el creciente volumen de aire que encuentran.

Los virus respiratorios se transmiten de múltiples formas

Las infecciones por virus respiratorios se transmiten principalmente a través de tres modos: contacto, gotitas y transmisión aérea.

  • La transmisión por contacto es una infección que se propaga a través del contacto directo con una persona infecciosa (por ejemplo, tocarse durante un apretón de manos) o con un artículo o superficie que se ha contaminado. Este último a veces se denomina específicamente “transmisión por fómites”.
  • La transmisión por gotitas es una infección que se transmite específicamente a través de la exposición a gotitas respiratorias que contienen virus (es decir, gotitas y partículas más grandes y más pequeñas) exhaladas por una persona infectada. Es más probable que la transmisión ocurra cuando alguien está cerca de la persona infectada, generalmente a menos de 2 metros.
  • La transmisión aérea es una infección que se propaga a través de la exposición a las gotitas respiratorias que contienen virus, compuestas por gotitas y partículas más pequeñas que pueden permanecer suspendidas en el aire a largas distancias (generalmente a menos de 2 metros) y tiempo (generalmente horas). 

La transmisión por gotitas consiste en la exposición a gotitas más grandes, gotitas más pequeñas y partículas cuando una persona está cerca de una persona infectada. La transmisión aérea consiste en la exposición a gotas y partículas más pequeñas a mayores distancias o durante períodos más prolongados.

Estos modos de transmisión no son mutuamente excluyentes. Por ejemplo, “contacto cercano” se refiere a la transmisión que puede ocurrir por contacto o transmisión por gotitas mientras una persona está a menos de 2 metros de una persona infectada.

El término “aerosol” se ha utilizado de diversas formas para describir pequeñas partículas que pueden moverse por el aire.

El aerosol se ha utilizado tanto para definir gotitas respiratorias de cierto tamaño (por ejemplo, gotitas y partículas más pequeñas) como para describir la colección o nube de estas gotitas respiratorias en el aire. En el ámbito de la atención médica, el aerosol se usa con respecto a los “procedimientos que generan aerosoles” (por ejemplo, intubación, broncoscopia) que producen pequeñas gotas y partículas y requieren distintos controles de ingeniería para prevenir la transmisión ocupacional de patógenos infecciosos como el SARS-CoV-2. En entornos comunitarios, “aerosol” fue el término utilizado para describir la nube de pequeñas gotas y partículas generada por el sistema de alcantarillado que se creía que había propagado el SARS (causado por el virus SARS-CoV-1) durante el brote de Amoy Gardens de 2003 en Hong Kong.

El término “transmisión aérea” tiene un significado especializado en la práctica de la salud pública

 

Transmisión aérea se puede utilizar para describir partículas de cualquier tamaño (por ejemplo, gotitas, polvo, polen) capaces de viajar por el aire. En el caso de las gotitas respiratorias, eso puede incluir las que están cerca de la fuente y las que se han alejado. Sin embargo, la mayoría de los expertos en enfermedades infecciosas y salud pública reservan el término transmitidas por el aire específicamente para su uso en el contexto de la transmisión por el aire para describir infecciones que pueden transmitirse a través de la exposición a pequeñas gotas y partículas infecciosas que contienen patógenos suspendidos en el aire a largas distancias y que persisten en el aire durante mucho tiempo.

La transmisión aérea no es igualmente eficaz para todos los microbios respiratorios

Para algunos virus y bacterias, la transmisión aérea es un modo muy eficaz de propagar la infección. Los ejemplos incluyen Mycobacterium tuberculosis (la bacteria que causa la tuberculosis), rubeola (el virus que causa el sarampión) y varicela-zoster (el virus que causa la varicela). Aunque estas infecciones se pueden transmitir a corta distancia, también se transmiten de manera eficiente y frecuente a distancias más largas (es decir, más de 2 horas) o durante períodos más largos (es decir, a personas que pasan por un espacio aéreo en el que la persona infectada estuvo presente minutos u horas antes). Es especialmente importante controlar los patógenos que infectan fácilmente por medio de transmisión aérea en la atención médica y otros entornos ocupacionales donde se requieren controles especiales de ingeniería para evitar la propagación (por ejemplo, salas de aislamiento de infecciones transmitidas por el aire con presión negativa, respiradores de alta eficiencia).

La epidemiología del SARS-CoV-2 indica que la mayoría de las infecciones se propagan por contacto cercano, no por transmisión aérea.

Las enfermedades que se propagan de manera eficiente a través de la transmisión aérea tienden a tener altas tasas de ataque porque pueden alcanzar e infectar rápidamente a muchas personas en un corto período de tiempo. Sabemos que una proporción significativa de infecciones por SARS-CoV-2 (se estima que 40%-45%) ocurren sin síntomas y que la infección puede ser transmitida por personas que no presentan síntomas. Por lo tanto, si el SARS-CoV-2 se propagó principalmente a través de la transmisión aérea como el sarampión, los expertos esperarían haber observado una propagación global de la infección considerablemente más rápida a principios de 2020 y porcentajes más altos de infección previa medida por encuestas serológicas. Los datos disponibles indican que el SARS-CoV-2 se ha propagado más como la mayoría de los otros virus respiratorios comunes, principalmente a través de la transmisión por gotitas respiratorias dentro de un rango corto (por ejemplo, menos de 2 metros). No hay evidencia de propagación eficiente (es decir, propagación rápida y rutinaria) a personas lejanas o que ingresan a un espacio horas después de la presencia de una persona infectada.

La transmisión aérea del SARS-CoV-2 puede ocurrir en circunstancias especiales.

Los patógenos que se transmiten principalmente a través del contacto cercano (es decir, transmisión por contacto y transmisión por gotitas) a veces también pueden propagarse por transmisión aérea en circunstancias especiales. Hay varios ejemplos bien documentados en los que el SARS-CoV-2 parece haberse transmitido a largas distancias o en tiempos amplios. Estos eventos de transmisión parecen poco comunes y típicamente han involucrado la presencia de una persona infecciosa que produce gotitas respiratorias durante un tiempo prolongado (> 30 minutos a varias horas) en un espacio cerrado. Había suficiente virus en el espacio para causar infecciones en personas que estaban a 2 metros de distancia o que pasaron por ese espacio poco después de que la persona infectada se hubiera ido. Las circunstancias bajo las cuales parece haber ocurrido la transmisión aérea del SARS-CoV-2 incluyen:

  • Espacios cerrados dentro de los cuales una persona infectada expuso a personas susceptibles al mismo tiempo o a los cuales las personas susceptibles estuvieron expuestas poco después de que la persona infectada había abandonado el espacio.
  • Exposición prolongada a partículas respiratorias, a menudo generadas con esfuerzo espiratorio (p. Ej., gritar, cantar, hacer ejercicio) que aumentaron la concentración de gotitas respiratorias suspendidas en el espacio de aire.
  • Ventilación o manejo del aire inadecuados que permitieron la acumulación de pequeñas gotas y partículas respiratorias suspendidas.

Prevención de COVID-19 por transmisión aérea

Las intervenciones existentes para prevenir la propagación del SARS-CoV-2 parecen ser suficientes para abordar la transmisión tanto a través del contacto cercano como en circunstancias especiales favorables a una posible transmisión aérea. Estas intervenciones, que incluyen distanciamiento social, uso de máscaras en la comunidad, higiene de manos, limpieza y desinfección de superficies, ventilación y evitación de espacios interiores abarrotados son especialmente relevantes para espacios cerrados, donde las circunstancias pueden aumentar la concentración de pequeñas gotas suspendidas y partículas portadoras de virus infecciosos. En este momento, no hay indicios de que la comunidad en general necesite utilizar controles de ingeniería especiales, como los necesarios para proteger contra la transmisión aérea de infecciones, como el sarampión o la tuberculosis, en el entorno de la atención médica.

El SARS-CoV-2 es un virus nuevo y todavía estamos aprendiendo cómo se comporta.

Hay varias preguntas críticas que deben responderse para refinar la guía para la prevención del COVID-19, que incluyen:

  • ¿Cuán efectivos son los esfuerzos de mitigación para prevenir la propagación del SARS-CoV-2, especialmente la ventilación y el enmascaramiento?
  • ¿Qué proporción de infecciones por SARS-CoV-2 se adquieren por transmisión aérea?
  • ¿Cuáles son las condiciones que facilitan la transmisión aérea?
  • ¿Cuál es la dosis infecciosa del SARS-CoV-2 (cuántos viriones se requieren para que se produzca la infección)?
  • ¿El tamaño del inóculo y la vía de inoculación afectan el riesgo de infección y la gravedad de la enfermedad?

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